La biotechnologie est une industrie qui se concentre sur la manipulation d’organismes vivants pour créer des produits commerciaux. Cependant, il s’agit d’une vision très large de cette industrie scientifique en pleine croissance. La compréhension et l’utilisation modernes de cette science, également connue sous le nom de biotechnologie, ont été affinées pour créer de nouveaux médicaments et des cultures résistantes aux parasites.

Ces innovations ont commencé à se développer lorsque Stanely Cohen et Herbert Boyer ont fait la démonstration du clonage de l’ADN dans leur laboratoire de Stanford en 1973. La biotechnologie est devenue intrinsèque à de nombreux aspects de la vie quotidienne moderne.

La technologie

Depuis les premières expériences de clonage d’ADN, les techniques de génie génétique se sont développées pour créer des molécules biologiques modifiées et des micro-organismes et cellules conçus génétiquement. Les généticiens ont également mis au point des moyens de trouver de nouveaux gènes et de comprendre leur fonctionnement et ont créé des animaux et des plantes transgéniques.

Au milieu de cette révolution du génie biologique, les applications commerciales ont explosé. Une industrie s’est développée autour de techniques telles que le clonage de gènes (réplication), la mutagenèse dirigée (diriger les mutations génétiques) et le séquençage de l’ADN. L’interférence de l’ARN, le marquage et la détection des biomolécules et l’amplification des acides nucléiques ont également été développés et introduits.

Les marchés des biotechnologies : médical et agricole

L’industrie biotechnologique est largement divisée en deux marchés : le marché médical et le marché agricole. Bien que la biotechnologie d’entreprise soit également appliquée à d’autres domaines, tels que la production industrielle de produits chimiques et la biorestauration, l’utilisation dans ces domaines est encore spécialisée et limitée.

D’autre part, les industries médicales et agricoles ont connu des révolutions biotechnologiques. De nouveaux efforts de recherche et programmes de développement, parfois controversés, ont ainsi vu le jour. Les entreprises se sont développées pour tirer profit de l’essor du développement des biotechnologies. Ces entreprises ont cultivé des stratégies pour découvrir, modifier ou produire de nouvelles biomolécules et de nouveaux organismes grâce à la bio-ingénierie.

Révolution des start-ups de biotechnologie

La biotechnologie a introduit une toute nouvelle approche du développement des médicaments qui ne s’est pas facilement intégrée dans l’approche axée sur la chimie utilisée par la plupart des sociétés pharmaceutiques établies. Ce changement a précipité une série de jeunes entreprises, à commencer par la fondation de Cetus (qui fait maintenant partie de Novartis Diagnostics) et de Genentech au milieu des années 70.

Comme il existait une communauté de capital-risque pour l’industrie de haute technologie dans la Silicon Valley, de nombreuses entreprises de biotechnologie se sont également regroupées dans la région de la baie de San Francisco. Au fil des ans, d’innombrables jeunes entreprises ont été créées pour poursuivre ce marché.

Des pôles d’innovation se sont développés aux États-Unis dans des villes telles que Seattle, San Diego, le Research Triangle Park de Caroline du Nord, Boston et Philadelphie. Les centres internationaux de biotechnologie comprennent des villes telles que Berlin, Heidelberg et Munich en Allemagne, Oxford et Cambridge au Royaume-Uni, et la Medicon Valley dans l’est du Danemark et le sud de la Suède.

Concevoir de nouveaux médicaments plus rapidement

La biotechnologie médicale, dont les revenus dépassent 150 milliards d’euros par an, reçoit la plus grande partie des investissements en biotechnologie et des fonds de recherche. Cette partie de la biotechnologie gravite autour du pipeline de découverte de médicaments, qui commence par la recherche fondamentale pour identifier les gènes ou les protéines associés à des maladies particulières qui pourraient être utilisés comme cibles de médicaments et marqueurs de diagnostic.

Une fois qu’un nouveau gène ou une nouvelle protéine cible est trouvé, des milliers de produits chimiques sont examinés pour trouver des médicaments potentiels qui affectent la cible. Les substances chimiques qui semblent pouvoir agir comme des médicaments (parfois appelées « hits ») doivent ensuite être optimisées, vérifiées quant à leurs effets secondaires toxiques et testées dans le cadre d’essais cliniques.

Entreprises de biotechnologie médicale

La biotechnologie a joué un rôle essentiel dans les premières étapes de la découverte et du criblage des médicaments. La plupart des grandes entreprises pharmaceutiques ont des programmes de recherche actifs de découverte de cibles qui dépendent fortement de la biotechnologie.

En plus du développement direct de médicaments, des entreprises telles qu’Abbott Diagnostics et Becton, Dickinson and Company (BD) cherchent des moyens d’utiliser de nouveaux gènes liés à la maladie pour créer de nouveaux diagnostics cliniques.

Nombre de ces tests permettent d’identifier les patients les plus réceptifs aux nouveaux médicaments mis sur le marché. En outre, une longue liste d’entreprises de recherche et d’approvisionnement de laboratoires qui fournissent des kits, des réactifs et des équipements de base soutient la recherche de nouveaux médicaments.

Biotechnologie agricole : une meilleure alimentation

La même biotechnologie utilisée pour le développement des médicaments peut également améliorer les produits agricoles et alimentaires. Toutefois, contrairement aux produits pharmaceutiques, le génie génétique n’a pas généré une vague de nouvelles start-up de biotechnologie agricole. La différence est peut-être que, malgré le bond technologique, la biotechnologie n’a pas fondamentalement changé la nature de l’industrie agricole.

La manipulation des cultures et du bétail pour optimiser la génétique afin d’en accroître l’utilité et d’améliorer les rendements se fait depuis des milliers d’années. D’une certaine manière, la bio-ingénierie offre une nouvelle méthode pratique.

OGM végétaux et animaux

La biotechnologie agricole est principalement axée sur l’amélioration des cultures, qui, en tant qu’entreprise, a connu un certain succès. Depuis l’introduction du premier maïs génétiquement modifié en 1994, les cultures transgéniques de base telles que le blé, le soja et les tomates sont devenues la norme.

Aujourd’hui, plus de 90 % du maïs, du soja et du coton cultivés en Europe sont issus de la biotechnologie. Bien qu’à la traîne par rapport aux plantes transgéniques, l’utilisation de la biotechnologie pour l’amélioration des animaux d’élevage est également assez répandue.

Bien que les organismes génétiquement modifiés (OGM) aient suscité beaucoup de controverses ces dernières années, la biotechnologie agricole est devenue assez bien établie. Selon les dernières informations disponibles du Service international pour l’acquisition des applications de la biotechnologie agricole, les plantations de cultures génétiquement modifiées ont atteint 189,8 millions d’hectares en 2017, contre 185,1 millions d’hectares en 2016.